El 27 de marzo de 1992, Microsoft presenta la versión 4.0 de la aplicación de hoja de cálculo Excel. Está fue la última versión de Excel vendida de manera individual. Las siguientes versiones son distribuidas como parte del paquete de aplicaciones Microsoft Office.

Microsoft comercializó originalmente un programa para hojas de cálculo llamado Multiplan en 1982. Este fue muy popular en los sistemas CP/M. Sin embargo, en los sistemas MS-DOS perdió popularidad frente al Lotus 1-2-3. 

Publicó la primera versión de Excel para Mac en 1985, y la primera versión de Windows en noviembre de 1987. 

Lotus fue lenta al llevar 1-2-3 para Windows. Esto ayudó a que Microsoft alcanzara la posición de los principales desarrolladores de software para hoja de cálculo de PC. Una vez incorporada la estrategia de Microsoft de ofrecer el software en combo con Microsoft Office, terminó por imponerse sobre sus competidores Lotus 1-2-3 y Borland Quattro Pro.

Por esta razón Microsoft se consolidó como un competidor válido y mostró su futuro como desarrollador de software GUI. Impulsó su ventaja competitiva lanzando al mercado nuevas versiones de Excel, por lo general cada dos años.

*GUI: interfaz gráfica de usuario